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 Se aproxima Saturno a la Tierra
30 de diciembre de 2003 00:00

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Saturno

Saturno
Foto: AP

Washington.- El planeta Saturno brillará en la noche de fin de año, con sus anillos inclinados hacia la Tierra, cuando esté a apenas 1.203 millones de kilómetros de nuestro planeta, en su mayor aproximación de las próximas tres décadas.

El 31 de diciembre es un día especial porque entonces Saturno y el Sol, vistos desde la Tierra, estarán en sitios opuestos del espacio, o lo que los astrónomos llaman una "oposición".

Las oposiciones de Saturno ocurren cada casi 13 meses, y la del 17 de diciembre de 2002 trajo al sexto planeta del Sistema Solar a su mayor proximidad con la Tierra desde 1972. Saturno está unas 9 veces y media más lejos del Sol que la Tierra.

La astrónoma Mitzi Adams, de la agencia espacial estadounidense NASA, explicó que "Saturno demora 30 años en su órbita alrededor del Sol y ésta no es un círculo perfecto, sino una elipse en la cual un lado está un 6 por ciento más cerca del Sol que el otro".

"Cuando Saturno está más cerca del Sol, también está más cerca de la Tierra, y es entonces cuando nosotros tenemos una mejor vista del planeta de los anillos", agregó.

Saturno está rodeado de misterios: los científicos no están seguros de cuándo o cómo se formaron los anillos, compuestos por fragmentos helados con el tamaño de granos de arena o de varias toneladas, que lo rodean orbitando sobre su ecuador.

Los anillos serán claramente visibles con telescopios en la noche del miércoles, dado que el eje del planeta estará inclinado de manera que los anillos mostrarán todo su esplendor a la luz del Sol.

"Saturno y la Tierra permanecerán cercanos por varias semanas", dijo Adams.

El acercamiento es oportuno, ya que 2004 será un año importante para los científicos que estudian a Saturno.

La nave Cassini, lanzada en 1997, llegará en junio al planeta.

Otras naves espaciales han estudiado a Saturno de cerca -la Pioneer 11 y las dos Voyager que siguieron su viaje hacia los confines del Sistema Solar- pero estuvieron ahí de paso y tomaron fotos en encuentros de pocos días.

Cuando la Cassini llegue a Saturno, se quedará en orbita y estudiará al planeta por lo menos durante cuatro años.

Para los científicos otra atracción de Saturno es su luna gigante, Titán, que es mayor que los planetas Mercurio y Plutón, y tiene una atmósfera un 60 por ciento más densa que la de la Tierra.

Titán está completamente envuelto en nubes de color anaranjado, de forma que aún después de 400 años de observaciones de Saturno, los científicos poco saben de su satélite mayor.

Una cámara a bordo del telescopio espacial Hubble ha podido tomar algunas imágenes a través de las nubes de Titán mediante la observación de ondas de rayos infrarrojos que sugieren continentes y mares.

En enero de 2005, la Cassini soltará la sonda Huygens de la Agencia Espacial Europea que atravesará las nubes de Titán y descubrirá qué hay debajo de ellas.

La Huygens tomará más de 1.100 fotografías durante su descenso de dos horas y media hacia Titán, mientras los instrumentos científicos examinan la atmósfera de ese mundo desconocido.

EFE

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