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 Toutatis: Se acerca hoy a la Tierra
28 de septiembre de 2004 00:00

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Composición de una imagen de radar del Toutatis y la Tierra

Composición de una imagen de radar del Toutatis y la Tierra
Foto: Ciencia NASA

 
Encuesta

¿Tenías temor de lo que podría causar el asteroide Toutatis?

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Pablo Lonnie Pacheco Railey

01.- ¿Qué es el Toutatis? Es un asteroide, no un meteorito. (Luego le explicamos a Maussán la diferencia) Los meteoritos son fragmentos de roca o metal que sobreviven al paso de la atmósfera y que ya se encuentran en la Tierra. Se les puede ver frecuentemente en museos y centros de ciencia. El segundo meteorito más grande del Mundo se encuentra en el Centro de Ciencias de Sinaloa, México y pesa ¡50 toneladas!. Queda también descalificada su clasificación como planeta, cometa ó satélite. Y por cierto...no viene acompañado por más asteroides. Toutatis es un viajero solitario.

02.-¿Qué es un asteroide? Es un cuerpo menor del Sistema Solar que orbita al Sol. Está hecho de roca o de metal. Su nombre significa "con aspecto de estrella" puesto que en el telescopio tiene la apariencia de un simple punto de luz. Los asteroides se consideran remanentes de la formación del Sistema Solar. Fragmentos que Júpiter impidió unirse para formar un planeta. Aún si hoy se tratara de juntarlos todos, solamente serían capaces de hacer un mini-planeta, más pequeño que la Luna.

03.- ¿Dónde están los asteroides? ¿Cuál es su distribución? El 90% de los asteroides se distribuyen entre las órbitas de Marte y Júpiter. Otros asteroides se encuentran en la órbita de Júpiter (llamados troyanos) y una pequeña cantidad es capaz de cruzar las órbitas de Marte, la Tierra, Venus o Mercurio.

04.- ¿Qué tamaño tiene un asteroide? El asteroide más grande -Ceres- mide 932 Km. de diámetro, y solamente 16 son mayores a 240 Km. La mayoría son muy pequeños y de forma irregular. Prácticamente ya se han descubierto todos los asteroides mayores a 20 Km.

05.- ¿Qué significan NEO, NEA, ECA y PHA? Básicamente lo mismo. Near Earth Object (Objeto cercano a Tierra), Near Earth Asteroid (Asteroide Cercano a Tierra), Earth Crossing Asteroid (Asteroide que Cruza -la órbita de- la Tierra) y Potentially Hazardous Asteroid (Asteroide Potencialmente Dañino)

06.- ¿Cuántos NEOs se conocen? Se han identificado hasta la fecha poco más de 500.

07.- ¿Alguno de estos asteroides representa actualmente un peligro para la Tierra? Ninguno. En todo caso, el mismo asteroide Toutatis será centro de atención en seis siglos más, cuando se espera un encuentro más cercano que éste.

08.- ¿Existe la tecnología para destruir o desviar un asteroide? Todavía no. La idea de hacer explotar en pedazos a un asteroide no es buena. Se ha descubierto que mucho de estos cuerpos son porosos, por lo que una onda de choque no los destruiría tan fácilmente (casi podrían rebotar) y si se logra destruir el asteroide, continúa el riesgo de tener una lluvia de fragmentos menores. Una nueva teoría sugiere que sería más efectivo empujar sutilmente un asteroide para modificar su trayectoria hacia una órbita no riesgosa.

09.- Y ahora ¿Quién podrá defendernos? La mejor herramienta para enfrentar un potencial peligro es la información, y es por eso que hay esfuerzos internacionales encaminados a la detección de asteroides que cruzan la órbita de la Tierra, para hacer un censo y estudio de su población. Entre ellos se pueden mencionar los siguientes programas

  • NEAT (Near Earth Asteroid Tracking System) Vea http://neo.jpl.nasa.gov/missions/neat.html
  • SpaceGuard program.Vea http://www.spaceguarduk.com/
  • LINEAR ( Lincoln Near Earth Asteroid Research) Vea http://www.ll.mit.edu/LINEAR/
  • SpaceWatch Project. Vea http://spacewatch.lpl.arizona.edu/

    10.- ¿Quién descubrió a Toutatis? El astrónomo Christian Pollas, el 4 de enero de 1989, originario de Caussols, Francia. El asteroide fue originalmente captado fotográficamente por Alain Maury y Derral Mulholland, mientras realizaban un estudio astrométrico de los satélites más distantes de Júpiter. Sin embargo, fue Pollas quien detectó este nuevo objeto.

    Información proporcionada por la Sociedad Astronómica del Planetario Alfa y www.astronomos.org

  • 11.- ¿Por qué se llama 4179 Toutatis? Recién descubierto, se le asignó un nombre temporal relacionado con la fecha de su hallazgo: 1989AC, pero una vez que sus elementos orbitales se conocieron con toda precisión la Unión Astronómica Internacional (IAU, por sus siglas en inglés) designó el número 4179 (Los siguientes asteroides con parámetros identificados fueron 4180, 4181, etc). Toutatis es el nombre (de una deidad celta) propuesto por los descubridores y fue también aprobado por la Unión Astronómica Internacional.

    Dato curioso: El dios Toutatis -protector de una tribu de galos- era frecuentemente invocado por los personajes de una tira cómica: "Les Aventures d'Asterix", enmarcada en la antigua Galia: ". En esta tira, el personaje principal -Ásterix- y sus compatriotas son protegidos por Toutatis. Ásterix y sus amigos no dejan de temer, sin embargo, que un día el cielo caiga sobre sus cabezas. (¡Quién iba a pensar que este temor se materializaría -en la vida real- en un asteroide llamado Toutatis!)

    12.- ¿Qué fecha estará el Toutatis más cerca de la Tierra? El 29 de septiembre de 2004 a las 13:37 horas de Tiempo Universal, es decir, a las 8:37 A.M. (Hora Local, del Centro)

    13.- ¿A qué distancia pasará el Toutatis? A 1.5 millones de Km. (La Luna, en comparación se encuentra -en promedio- a 384,000 Km.). Su velocidad será de 41,000 kilómetros por hora. La última vez que estuvo así de cerca o más fue en 1353 y la próxima será se repetirá hasta el año 2652.

    Cada "visita" del asteroide Toutatis ha acontecido en circunstancias diferentes.

  • El 8 de diciembre de 1992 el asteroide pasó a 3,612,552 Km. de la Tierra, en Hydra.
  • El 29 de noviembre de 1996 el asteroides pasó a 5,300,298 Km. de la Tierra, en Virgo.
  • El 31 de octubre de 2000, el asteroide pasó a 11,050,092 Km. de la Tierra, en Libra.

    14.- ¿Es posible que el Toutatis sufra -en el último momento- un cambio de ruta no previsto? Es imposible. La órbita de Toutatis está calculada con más precisión que la de cualquier otro gran asteroide conocido que cruce la órbita terrestre.

    15.- ¿Es posible que la gravedad de la Tierra atraiga al Toutatis hacia un impacto? No. Si el asteroide se acerca a la Tierra, su trayectoria se desvía sutilmente, pero no modifica su rumbo de manera caprichosa. El efecto de la Tierra sobre el asteroide puede ser calculado con precisión.

    16.- ¿Por qué se considera esta "visita" del Toutatis especial, comparada con la que nos han hecho muchos otros asteroides, a distancias menores? Porque ningún asteroide (conocido) de ese tamaño o mayor se había acercado tanto a la Tierra como ahora lo hará el Toutatis, el 29 de septiembre.

    17.- ¿En qué parte del cielo estará Toutatis en el momento de su máxima aproximación? En la constelación Centaurus ( A.R. 14h 31m DEC. -59° 40' S)

    POSICION DIARIA

  • 2004-Sep-27 00:00 A.R. 20 40 24.4974 DEC. -39 42 34.904 9.11
  • 2004-Sep-28 00:00 A.R. 19 49 13.5615 DEC. -50 05 54.295 8.90
  • 2004-Sep-29 00:00 A.R. 17 09 54.6389 DEC. -62 06 37.292 9.24

    18.- ¿Podré ver a Toutatis el 29 de septiembre? Toutatis no será visible a simple vista. Un buen mapa, un buen cielo y un telescopio o binoculares son necesarios para localizar su débil luz entre las constelaciones del Sur. Para empeorar las cosas, en esa fecha está la Luna casi Llena, dificultando la observación de objetos débiles.

    19.- Y si hubiera alguien en Toutatis ¿Podría ver la Tierra? Si un observador imaginario estuviera de pie sobre Toutatis, el espectáculo sería bello: vería a la Tierra del mismo tamaño que nosotros vemos a la Luna Llena.

    Información proporcionada por la Sociedad Astronómica del Planetario Alfa y www.astronomos.org

  • 20.- ¿Qué probabilidades tiene el Toutatis de chocar con la Tierra? Ninguna.

    21.- ¿Qué tamaño tiene Toutatis? 4.6 Km. de largo por 2.4 Km. de ancho y 1.9 Km. de profundo.

    22.- Si los asteroides parecen puntitos de luz...¿Cómo saben los astrónomos cuánto mide el Toutatis? En diciembre de 1992 el asteroide Toutatis pasó a 3.6 millones de Km. de la Tierra y se utilizó un par de radiotelescopios para rebotar pulsos de radio en su superficie, cuyo reflejo (radioreflexión) puso en evidencia su tamaño, su forma y sus períodos de rotación. (de 5.4 y 7.3 días). Los radiotelescopios empleados son el de Goldstone, California (diciembre 2-18, 1992) y el de Arecibo, Puerto Rico (diciembre 14-19, 1992). En noviembre de 1996, cuando Toutatis regresó, se le monitoreó por 9 días consecutivos, refinando sustancialmente los datos. Este método permitió conocer la estructura externa del asteroide con una resolución de 84 metros.

    23.- ¿Cómo es la topografía de Toutatis? Steven Ostro y Scott Hudson son los astrónomos que dieron a conocer la figura de Toutatis después de analizar su radioreflexión, en 1992. El asteroide posee dos lóbulos que le dan la apariencia de un cacahuate. Un lóbulo es más grande que el otro en proporción 2/3, y ambos están separados por un estrecho que parece una cintura. Posee ángulos bien marcados, con apariencia de cordilleras: tres cadenas montañosas paralelas. Se han podido identificar al menos un par de cráteres grandes, de 800 metros de diámetro. Tal vez adquirió su forma definitiva después de recibir varios impactos. Hay quienes han sugerido que Toutatis podría ser un asteroide binario en contacto, es decir, dos asteroides que se orbitan entre sí, pero que se han acercado tanto que han terminado por unirse.

    24.- ¿Qué características hacen único a Toutatis? Es el único asteroide de ese tamaño que además de cruzar la órbita de la Tierra, se mantiene casi siempre en el mismo plano (a menos de medio grado), de manera que de todos los asteroides conocidos, es uno de los más vigilados. (Su probabilidad de impacto -a la larga- es mayor)

    25.- ¿Porqué dicen que su rotación es caótica? Porque a diferencia de los planetas, Toutatis posee más de un eje de rotación, así que un observador cercano le vería dar vueltas en varios ejes simultáneamente. En consecuencia, Toutatis carece de Polo Norte. Sus períodos de rotación son de 5.4 y 7.3 días respectivamente.

    26.- ¿Cuánto tarda el Toutatis en dar una vuelta alrededor del Sol? Su período es de 3.98 años (1453.86 días), y está en resonancia con Júpiter y la Tierra. Cuando está en el perihelio (cerca del Sol) se sitúa justo dentro de la órbita de la Tierra, a 0.9202 unidades astronómicas y cuando está en el afelio (lejos del Sol) se interna en el cinturón de asteroides, entre las órbitas de Marte y Júpiter, a 4.103 unidades astronómicas. El ir y venir del asteroide a las cercanías de la Tierra cada 4 años produce que su órbita sufra cambios en cada período.

    Una unidad astronómica equivale a la distancia promedio entre el Sol y la Tierra: 149,597,840 Km.

    27.- ¿Existe alguna pregunta no resuelta sobre Toutatis? Entre los misterios por resolver, está la naturaleza de su superficie. Se desconoce si Toutatis es sólido como la roca o si está cubierto por una capa de tierra suelta, como la Luna.

    Información proporcionada por la Sociedad Astronómica del Planetario Alfa y www.astronomos.org